Pourquoi les mammouths se sont-ils éteints ?

Le mammouth, un grand mastodonte qui a v√©cu pendant la p√©riode glaciaire, est probablement l’un des animaux les plus populaires et les plus charismatiques qui ont disparu. C’est peut-√™tre pour cela qu’il existe aujourd’hui une √©quipe de chercheurs de Harvard qui tente, en croisant leur ADN avec celui des √©l√©phants d’Asie, de faire revivre cette esp√®ce. Mais qu’est-ce qui a conduit cette esp√®ce √† l’extinction ? Pendant des d√©cennies, on a suppos√© que la chasse √† l’homme √©tait la cause de sa disparition, mais aujourd’hui, on peut dire que ce n’√©tait pas la principale.

Jusqu’√† une date relativement r√©cente, on reprochait aux humains la disparition des mammouths, principalement due √† la chasse intensive de ces animaux. Cependant, ces derni√®res ann√©es et surtout, une fois que l’ADN de cet animal disparu a pu √™tre d√©chiffr√©, d’autres facteurs beaucoup plus importants ont √©t√© trouv√©s dans la disparition des mammouths:

Changement climatique

Les r√©sultats des derni√®res √©tudes sur l’extinction des mammouths r√©v√®lent que le changement climatique a √©t√© la principale cause de la disparition de cette esp√®ce. Ces changements climatiques ont provoqu√© d’autres changements dans la v√©g√©tation. Le fait est que pendant la p√©riode glaciaire, les conditions froides et s√®ches qui existaient, ainsi que les faibles concentrations de dioxyde de carbone dans l’atmosph√®re, ont emp√™ch√© de nombreux arbres de pousser. Cela a laiss√© beaucoup d’espace pour que d’√©normes √©tendues d’herbe puissent pousser, ce qui est parfait pour que les grands herbivores comme les mammouths puissent manger √† volont√©. Lorsque le climat est devenu plus humide et plus temp√©r√©, et lorsque la concentration de dioxyde de carbone dans l’atmosph√®re a augment√©, les arbres ont pouss√© l√† o√Ļ il y avait auparavant des zones d’herbe, r√©duisant la quantit√© de nourriture pour les mammouths et par cons√©quent le nombre de sp√©cimens.

Chasse

Jusqu’√† une date relativement r√©cente, on pensait que la chasse √©tait la principale et presque unique raison de l’extinction des mammouths. La r√©alit√© est que cela pourrait bien √™tre l’un des facteurs qui ont fait que cette esp√®ce disparaisse mais ce n’√©tait ni le seul ni, s√Ľrement, le principal.

Mutations génétiques

Nous avons d√©j√† expliqu√© l’importance du changement climatique et de la v√©g√©tation, et c’est pr√©cis√©ment ce changement qui a permis √† quelques populations de mammouths seulement de survivre dans diverses r√©gions isol√©es. Ce n’est qu’il y a 3700 ans que le dernier sp√©cimen de cette esp√®ce a disparu de la terre. La derni√®re colonie se trouve sur l’√ģle de Wrangel. La disparition du mammouth, situ√© dans l’oc√©an Arctique dans une zone non loin de la Sib√©rie, a √©galement √©t√© largement √©tudi√©e, de sorte qu’aujourd’hui nous pouvons expliquer les causes de ce dernier coup qui a conduit √† l’extinction des mammouths.

Aujourd’hui, nous sommes d√©j√† capables de s√©quencer l’ADN, de sorte que nous avons pu comparer les g√©nomes des mammouths congel√©s qui vivaient sur le continent il y a 45 000 ans, au sommet de leur splendeur, avec ceux des individus qui vivaient il y a 4 000 ans sur l’√ģle Wrangle. Les r√©sultats montrent que pendant cette p√©riode, cette petite colonie accumulait des mutations de l’ADN qui se sont av√©r√©es n√©fastes. Le fait qu’il s’agissait d’une colonie ferm√©e et qu’ils ne pouvaient pas s’accoupler avec des sp√©cimens √©trangers, a fait que ces mutations se sont multipli√©es et sont pass√©es des parents aux enfants, s’accumulant tr√®s rapidement. En fin de compte, ces mutations g√©n√©tiques ont √©t√© responsables de la disparition du mammouth sur notre plan√®te.

L’√®re des mammouths se situe au Plioc√®ne et au Pl√©istoc√®ne, une p√©riode durant laquelle les continents √©taient d√©j√† positionn√©s √† peu pr√®s de la m√™me mani√®re qu’aujourd’hui. Le climat √† cette √©poque √©tait celui de l’√®re glaciaire, avec 30% de la surface de la terre couverte de neige. C’√©tait pr√©cis√©ment l’habitat parfait pour le mammouth. La s√©cheresse et le froid ont fait que les d√©serts √©taient beaucoup plus √©tendus et les sols plus arides, rendant impossible la croissance des for√™ts dans une grande partie du monde. En revanche, il y a eu de grandes plaines avec de l’herbe. La r√©gion est constitu√©e des savanes qui couvraient une grande partie du continent eurasien.

C’est l√† que vivaient la plupart des mammouths, dans la r√©gion entre l’Europe de l’Est, l’Alaska, la Sib√©rie et le Yukon, dans le Canada d’aujourd’hui. En fait, cette r√©gion a √©t√© nomm√©e d’apr√®s la steppe des mammouths. Cependant, vous vous demandez peut-√™tre comment il est possible que ces grands mastodontes ne puissent se nourrir que d’herbe, alors que le sol est couvert de neige. La r√©alit√© est que la v√©g√©tation √† cette √©poque √©tait diff√©rente de celle que nous connaissons aujourd’hui. En raison de la rigidit√© du climat, les plantes devaient conserver beaucoup de glucides et de fibres, ce qui les rendait tr√®s nutritives et donc parfaites pour l’alimentation du mammouth.

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