Pourquoi les mammouths se sont-ils Ă©teints ?

Le mammouth, un grand mastodonte qui a vĂ©cu pendant la pĂ©riode glaciaire, est probablement l’un des animaux les plus populaires et les plus charismatiques qui ont disparu. C’est peut-ĂŞtre pour cela qu’il existe aujourd’hui une Ă©quipe de chercheurs de Harvard qui tente, en croisant leur ADN avec celui des Ă©lĂ©phants d’Asie, de faire revivre cette espèce. Mais qu’est-ce qui a conduit cette espèce Ă  l’extinction ? Pendant des dĂ©cennies, on a supposĂ© que la chasse Ă  l’homme Ă©tait la cause de sa disparition, mais aujourd’hui, on peut dire que ce n’Ă©tait pas la principale.

Jusqu’Ă  une date relativement rĂ©cente, on reprochait aux humains la disparition des mammouths, principalement due Ă  la chasse intensive de ces animaux. Cependant, ces dernières annĂ©es et surtout, une fois que l’ADN de cet animal disparu a pu ĂŞtre dĂ©chiffrĂ©, d’autres facteurs beaucoup plus importants ont Ă©tĂ© trouvĂ©s dans la disparition des mammouths:

Changement climatique

Les rĂ©sultats des dernières Ă©tudes sur l’extinction des mammouths rĂ©vèlent que le changement climatique a Ă©tĂ© la principale cause de la disparition de cette espèce. Ces changements climatiques ont provoquĂ© d’autres changements dans la vĂ©gĂ©tation. Le fait est que pendant la pĂ©riode glaciaire, les conditions froides et sèches qui existaient, ainsi que les faibles concentrations de dioxyde de carbone dans l’atmosphère, ont empĂŞchĂ© de nombreux arbres de pousser. Cela a laissĂ© beaucoup d’espace pour que d’Ă©normes Ă©tendues d’herbe puissent pousser, ce qui est parfait pour que les grands herbivores comme les mammouths puissent manger Ă  volontĂ©. Lorsque le climat est devenu plus humide et plus tempĂ©rĂ©, et lorsque la concentration de dioxyde de carbone dans l’atmosphère a augmentĂ©, les arbres ont poussĂ© lĂ  oĂą il y avait auparavant des zones d’herbe, rĂ©duisant la quantitĂ© de nourriture pour les mammouths et par consĂ©quent le nombre de spĂ©cimens.

Chasse

Jusqu’Ă  une date relativement rĂ©cente, on pensait que la chasse Ă©tait la principale et presque unique raison de l’extinction des mammouths. La rĂ©alitĂ© est que cela pourrait bien ĂŞtre l’un des facteurs qui ont fait que cette espèce disparaisse mais ce n’Ă©tait ni le seul ni, sĂ»rement, le principal.

Mutations génétiques

Nous avons dĂ©jĂ  expliquĂ© l’importance du changement climatique et de la vĂ©gĂ©tation, et c’est prĂ©cisĂ©ment ce changement qui a permis Ă  quelques populations de mammouths seulement de survivre dans diverses rĂ©gions isolĂ©es. Ce n’est qu’il y a 3700 ans que le dernier spĂ©cimen de cette espèce a disparu de la terre. La dernière colonie se trouve sur l’Ă®le de Wrangel. La disparition du mammouth, situĂ© dans l’ocĂ©an Arctique dans une zone non loin de la SibĂ©rie, a Ă©galement Ă©tĂ© largement Ă©tudiĂ©e, de sorte qu’aujourd’hui nous pouvons expliquer les causes de ce dernier coup qui a conduit Ă  l’extinction des mammouths.

Aujourd’hui, nous sommes dĂ©jĂ  capables de sĂ©quencer l’ADN, de sorte que nous avons pu comparer les gĂ©nomes des mammouths congelĂ©s qui vivaient sur le continent il y a 45 000 ans, au sommet de leur splendeur, avec ceux des individus qui vivaient il y a 4 000 ans sur l’Ă®le Wrangle. Les rĂ©sultats montrent que pendant cette pĂ©riode, cette petite colonie accumulait des mutations de l’ADN qui se sont avĂ©rĂ©es nĂ©fastes. Le fait qu’il s’agissait d’une colonie fermĂ©e et qu’ils ne pouvaient pas s’accoupler avec des spĂ©cimens Ă©trangers, a fait que ces mutations se sont multipliĂ©es et sont passĂ©es des parents aux enfants, s’accumulant très rapidement. En fin de compte, ces mutations gĂ©nĂ©tiques ont Ă©tĂ© responsables de la disparition du mammouth sur notre planète.

L’ère des mammouths se situe au Pliocène et au PlĂ©istocène, une pĂ©riode durant laquelle les continents Ă©taient dĂ©jĂ  positionnĂ©s Ă  peu près de la mĂŞme manière qu’aujourd’hui. Le climat Ă  cette Ă©poque Ă©tait celui de l’ère glaciaire, avec 30% de la surface de la terre couverte de neige. C’Ă©tait prĂ©cisĂ©ment l’habitat parfait pour le mammouth. La sĂ©cheresse et le froid ont fait que les dĂ©serts Ă©taient beaucoup plus Ă©tendus et les sols plus arides, rendant impossible la croissance des forĂŞts dans une grande partie du monde. En revanche, il y a eu de grandes plaines avec de l’herbe. La rĂ©gion est constituĂ©e des savanes qui couvraient une grande partie du continent eurasien.

C’est lĂ  que vivaient la plupart des mammouths, dans la rĂ©gion entre l’Europe de l’Est, l’Alaska, la SibĂ©rie et le Yukon, dans le Canada d’aujourd’hui. En fait, cette rĂ©gion a Ă©tĂ© nommĂ©e d’après la steppe des mammouths. Cependant, vous vous demandez peut-ĂŞtre comment il est possible que ces grands mastodontes ne puissent se nourrir que d’herbe, alors que le sol est couvert de neige. La rĂ©alitĂ© est que la vĂ©gĂ©tation Ă  cette Ă©poque Ă©tait diffĂ©rente de celle que nous connaissons aujourd’hui. En raison de la rigiditĂ© du climat, les plantes devaient conserver beaucoup de glucides et de fibres, ce qui les rendait très nutritives et donc parfaites pour l’alimentation du mammouth.

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